La pezzottaite, un béryl riche en césium

Généralités :

Photo de Chinellato Matteo

La pezzottaite de formule Cs(Be2Li) Al2Si6O18 est un minéral appartenant groupe des béryls, riche en Cs et en Li et de couleur rose framboise. Nommée ainsi en l'honneur du docteur Federico Pezzotta (Muséum d'histoire naturelle de Milan), elle fut présentée pour la première fois en 2003 à l'exposition minéralogique de Tuscon, comme le nouveau béryl rose provenant de la pegmatite de Sakavalana proche du petit village d'Ambatovita à Madagascar.

Histoire :

La pegmatite de Sakavalana fut exploitée à partir 1940 pour ses tourmalines polychromes. En novembre 2002 des mineurs mettent à jour une cavité contenant de nombreux cristaux de qualité gemme, vendus ensuite à Antananarivo, la capitale de Madagascar. Très vite la couleur rose de ces cristaux rappelant la tourmaline et leur morphologie, la morganite (variété de béryl), sema le doute dans les esprits. Les premières analyses (réalisées par F.Pezzotta) révélèrent que le minéral en question possédait de fortes concentrations en Cs. En septembre 2003 l'espèce est validée par l'IMA sous le nom de pezzottaite. A l'heure actuelle, on dénombre 3 gisements au monde. Le principal se trouvant à Madagascar et correspondant à la localité type de la pezzottaite, n'a donné qu'un total de 150 kg du dit minéral. Les deux autres gisements, découverts plus tardivement, se trouvent en Afghanistan ainsi qu'au Myanmar (Birmanie) et n'ont produit que très peu de cristaux en comparaison.

Propriétés optiques et cristallographiques :

La pezzottaite diffère des autres béryls de par sa structure qui, au lieu d'être hexagonale, est trigonale. Il s'agit d'une caractéristique qui en fait le cinquième membre du groupe des béryls, les quatre autres, étant : le béryl en tant qu'espèce (Be3Al2Si6 O18), la bazzite (Be3Sc2Si6O18), l'indialite (Mg2Al4Si5O18) et la stoppaniite (Be3 Fe23+Si6O18).

Dans un béryl classique, la structure (hexagonale) est formée par des anneaux de six tétraèdres de silicium, empilés les uns sur les autres selon l'axe c. Ils forment ainsi des canaux pouvant être occupés par de l'eau ou divers alcalins comme le Na (et le Cs en faible quantité). Dans la pezzottaite une forte quantité de Cs occupe ces même canaux. Le Cs étant un atome de taille importante, sa présence abondante finit par déformer la structure cristallographique qui devient alors trigonale.

D'un point de vue optique, la pezzottaite possède une couleur rose framboise, ainsi qu'un dichroïsme orange à violet, tout à fait caractéristique du minéral lorsqu'il est observé perpendiculairement à l'axe c.

Quel est l'élément colorant (ou chromatophore dans le jargon), est un sujet encore beaucoup discuté en ce qui concerne la pezzottaite. En effet des analyses réalisées sur des cristaux de Birmanie montrent une concentration importante en césium dans les parties les plus colorées du cristal. Des analyses similaires ont été effectuées sur des cristaux de Madagascar la localité type, et là c'est l'inverse certaines zones non colorées présentés des concentrations allants jusqu'à 19% (en pourcentage d'oxydes). Donc le Cs ne semble pas jouer de rôle particulier dans cette coloration rose-framboise. En réalité il semble que le Cs ne peut pas jouer le rôle d'élément chromatophore tout court car celui ci ne possède pas d'électrons en orbitale-d (Orbitale atomique: espace où il est probable de trouver un electron). Des soupçons se portent sur le manganèse qui est connu pour être l'élément chromatophore de nombreux minéraux. Cependant n'oublions pas que dans la pezzottaite, se trouve en abondance le lithium... Affaire à suivre...

Au microscope, la pezzottaite polarise dans les teintes gris jaunâtres du premier ordre (en lumière polarisée analysée). Uniaxe négatif, le minéral possède une extinction droite selon c ainsi qu'une biréfringence proche de 0,009 (np =1,615 - 1,619, ng =1,607 - 1,610). Un chiffre qui dépend essentiellement de la quantité de Cs présente dans le cristal.

  Références :

  • Devouard B., Devidal J.L. (2007) Pezzottaite from Myanmar. Gem news international, Gem & Gemology, spring.
  • Hawthorne F.C., Cooper M.A., Simmons W.B., Falster A.U., Laurs B.M., Armbruster T., Rossman G.R., Peretti A., Günter D., and Grobéty B. (2004) Pezzottaite Cs(Be2Li)Al2Si6O18 A spectacular new beryl-group mineral from the Sakavalana pegmatite, Fianarantsoa province, Madagascar. The Mineralogical Record, 35(5): 369-378.
  • Laurs B.M., Simmons W.B, Rossman G.R., Quinn E.P., McClure S.F., Peretti A., Armbruster T., Hawthorne F.C., Falster A.U., Günther D., Cooper M.A., Grobéty B. (2003) Pezzottaite from Ambatovita, Madagascar: A new gem mineral. Gems & Gemology, 39(4): 284-301.